IRIS-NEWS: la aventura de La Usenet en RedIRIS

Juan Antonio García

Este artículo pretende describir el nacimiento y evolución del servicio de NetNews de RedIRIS (IRIS-NEWS) a lo largo de estos últimos 10 años. Se ha utilizado un tono algo relajado o informal en la narración de los acontecimientos con el fin de intentar hacer más amena su descripción, pero en ningún caso se ha pretendido restar trascendencia a los mismos (más bien al contrario), y se ha procurado ser lo más riguroso posible en cuanto a la veracidad de fechas y personajes involucrados en los acontecimientos narrados.

Muchas personas han hecho posible la existencia de la historia así como la realización de esta personal transcripción de la misma. Gran parte de ellos han sido incluidos en el apartado de agradecimientos al final de este artículo. Mis más humildes disculpas a todos los implicados que, por error u omisión, no figuren de una u otra forma en el texto.

Introducción

Cuando, a finales de 1994, Felipe García (por aquel entonces coordinador de sistemas de información en RedIRIS) me llamó para encargarme de las NetNews en RedIRIS, mi primera reacción fue de desaliento.--Caramba! Pensé, menudo marrón! Sin embargo, bastaron sólo unos instantes de reflexión para que ante mi se vislumbrara un camino apasionante. Un camino que se adivinaba tortuoso, pero que merecía la pena recorrer. La aventura de La Usenet en RedIRIS.

Los albores de esta aventura se inician allá por el año 1989 de forma sincrónica al nacimiento y evolución del servicio ARTIX (Arteria IRIS X.25) de RedIRIS que proporcionaría la infraestructura básica de transporte, pero antes de nada será necesario echar un vistazo al ambiente que se respiraba en nuestro entorno en 1988, momento del nacimiento del Programa IRIS, precursor de la actual RedIRIS.

Lo primero es lo primero: en busca de una infraestructura de red

El panorama por aquel entonces era ciertamente disperso. El interés por las redes teleinformáticas había ido creciendo desde 1984 en la comunidad investigadora en nuestro país, del mismo modo que ocurría fuera del mismo. Varias opciones se presentaban, algunas más específicas y otras de carácter multidisciplinario, para satisfacer estas inquietudes. Así, por ejemplo, nos encontrábamos con FAENET (Física de Altas Energías Network), versión española de su homóloga europea HEPNET (High Energy Phisics NETwork) que usaba los protocolos DECNET sobre redes públicas de datos; la red EARN (European Academic Research Network), parte europea de su homóloga americana BITNET, de carácter multidisciplinario, y que conectaba desde 1984 ordenadores de distintos tipos entre 22 países bajo el denominador común de los protocolos de comunicaciones RSCS/NJE (Remote Spooling Communications Subsystem/Network Job Entry) de IBM; y la red EUnet (European Unix Users Network) como red de usuarios UNIX interconectados principalmente a través de la redes públicas de datos por medio de protocolos UUCP, y parte europea de USENET.

El Programa IRIS, precursor de RedIRIS, surge en 1988 con el fin de armonizar la evolución de estas iniciativas dispersas. Sin embargo el protagonismo de RedIRIS, en lo que a las NetNews se refiere, no se dejará ver hasta algunos años más tarde.

Serían las dos últimas redes (EARN y EUnet) las que dieron lugar al nacimiento de las NetNews en España, por un lado la parte comercial evolucionaría a partir de EUnet, y la parte académica surgiría inicialmente desde EARN (aunque esto pueda resultar chocante). Ambas tendencias confluirían en la creación de los grupos de NetNews es.* pero, para no extendernos excesivamente, esa historia la dejaremos para otro posible artículo.

Un año después, en 1989, el panorama está formado por varias redes diferentes integradas dentro del proyecto IRIS: EARN/BITNET, FAENET/HEPNET, EUNET/USENET; así como otra gran cantidad de centros cuya conexión al resto es financiada por el Programa IRIS y para la misma se adoptan protocolos OSI (mensajería X.400, XXX, etc.) sobre la red de datos pública X.25 (Iberpac).

Acercamiento inicial: EUnet da el salto al mundo comercial

EUnet era una red paneuropea para la cooperación e intercambio de información entre usuarios UNIX, que operaba bajo los auspicios del grupo de usuarios UNIX (EUUG). Era también parte integrante de las redes UUCPnet y USENET de ámbito mundial. En sus orígenes EUnet era una red sin ánimo de lucro operada gracias a la participación voluntaria y entusiasta de sus miembros entre los que se encuentran tanto centros públicos o privados de investigación (centros universitarios) como compañías comerciales y que ofrecía principalmente los servicios de correo electrónico y las NetNews.

En 1989, el nodo central de EUnet en España estaba ubicado en el Departamento de Ingeniería Telemática (DIT) de la ETS de Ingenieros de Telecomunicación en la Universidad Politécnica de Madrid. Este nodo estaba formado por una SUN 3/160 llamada Goya, conectada al exterior a través de dos módems de RTC (Red Telefónica Conmutada) y una conexión a Iberpac (red pública X.25 en España). Dentro de la gente responsable de la operación de este nodo estaba Inmaculada Pindado, quien se ha mantenido muy ligada a los grupos es.* hasta nuestros días. Pese a que éste fue el primer centro en ofrecer NetNews dentro de la red académica nacional, pronto abandonaría la misma para formar una empresa privada: Goya Servicios Telemáticos, el primer proveedor de acceso a Internet de nuestro país, y el primero en ofrecer el servicio de NetNews.

Parece que este primer contacto con las NetNews no caló hondo en los hábitos de los investigadores como herramienta de trabajo. La investigación en general hacía uso de grandes equipos intercomunicados a través de protocolos más o menos propietarios, que eran los que daban lugar por ejemplo a FAENET/HEPNET y EARN/BITNET. La revolución de la informática distribuida sobre equipos de bajo coste y protocolos abiertos estaba por llegar. La ausencia de pasarelas adecuadas que permitiesen la adaptación del protocolo NNTP (TCP/IP) a algo similar en OSI (de ISO, y que parecía ser la apuesta de futuro en aquel entonces) no existía, y esto dificultó la difusión de esta herramienta de comunicación de grupos en aquel entonces.

Un segundo paso con buen pie: la Universidad de Valencia a escena con EARN

La red EARN comenzó a funcionar en 1984 como una red de ordenadores de diversos tipos entre 22 países de Europa bajo el denominador común del empleo de protocolos RSCS/NJE. Existían pasarelas con otras redes académicas europeas como DFN (en Alemania), EUnet, HEANET (Higher Education Authority Network, en Irlanda), HEPNET, JANET (Joint Academic Network, en Inglaterra). Por otro lado EARN estaba conectada con BITNET y NETNORTH (sus homólogas en Estados Unidos y Canadá respectivamente).

En España esta red se implantó en 1989 cuando se conectaron la Universidad de Barcelona (nodo internacional conectado a Montpelier), la Universidad Politécnica de Madrid y el Centro Científico IBM/UAM. Antes de finales de 1989 ya había 15 instituciones académicas y de investigación del país unidas a la red EARN, entre las que se encontraban el CIEMAT, la UPC, la UAM, el CSIC y la Universidad de Oviedo entre otras.

Sería un año después, en 1990, cuando se presentan las soluciones de interconexión de ARTIX sobre líneas alquiladas, como una alternativa de transporte X.25 sobre Iberpac, y que enlazaba, en un principio, Madrid, Barcelona y Sevilla mediante circuitos digitales alquilados de 64 Kbps. La conectividad internacional la proporcionaría un enlace de 64 Kbps. con IXI (International X.25 Infraestructure), la infraestructura de transporte a nivel europeo creada por RARE (Réseaux Associés pour la Recherche Européenne). Sobre esta infraestructura se construiría la red académica nacional, fundiéndose en ella el resto de las redes existentes para formar un tronco común de interconexión de recursos informáticos dentro del ámbito académico e investigador de nuestro país.

Pero sería dentro de EARN desde donde se produciría el primer embrión del servicio de NetNews de RedIRIS. En mayo de 1991 aparece el primer servidor de NetNews en la Universidad de Valencia sobre un ordenador IBM conectado a la red EARN a través de un enlace de 4.8 Kbps. con el CESCA (nodo internacional de EARN en España en aquellos momentos). Se utilizaba el software de la Universidad de Pennsylvania (PSU NetNews) que incluía el protocolo NEARN el cual permitía la alimentación de NetNews a través del protocolo NJE. Este servidor se empleaba para grupos locales y para la pasarela a los grupos bit.* de los mensajes recibidos en el LISTSERVER de la Universidad de Valencia. Como consecuencia de la ampliación del enlace ARTIX que unía Barcelona y Valencia a 64 Kbps, se puso en funcionamiento el servicio de NetNews en Valencia recibiéndose artículos directamente del nodo EARN FRMOP11 (CNUSC, en Montpelier).

En la reunión anual de usuarios de EARN, celebrada ese año en la Universidad Carlos III de Madrid, Fernando Dura (de la Universidad de Valencia) presenta el servicio de NetNews vía EARN, ofreciéndose a alimentar a cualquier nodo nacional.

A finales de 1991 participamos en la creación del consorcio de NetNews de RARE, donde bajo un MoU (Memorandum of Understanding), o pacto de caballeros para entendernos mejor, se perfilan las bases de lo que sería un acuerdo de distribución de NetNews a nivel europeo y podría decirse que es el origen de lo que ahora es el Newsbone. Los integrantes iniciales de este consorcio serían: SWITCH, DFN ACONET y RedIRIS. Es a partir de este momento cuando se empieza a vislumbrar lo que sería el servicio de NetNews en RedIRIS.

El servicio piloto de NetNews de RedIRIS

La actividad continua en la Universidad de Valencia. En el segundo tercio de 1992, José Miguel Femenia desarrolla una pasarela de NEARN a NNTP instalando el software HUJI (implementación de NJE para UNIX) en un IBM RS6000. Utilizando esta pasarela se comienza a alimentar de NetNews a la Universidad Jaume I de Castellón a través de una línea de 9.6 Kbps. que unía ambas universidades. Dada la limitada capacidad de este enlace la alimentación debe hacerse de forma parcial, de noche y enviando la información comprimida. Sería Francesc Alted, de la UJI, quien se encargaría de la experimentación de algoritmos de compresión con el fin de optimizar el proceso.

Simultáneamente, Felipe García (responsable de los servicios de información de RedIRIS por aquel entonces) solicitaba la colaboración de la UPC para la instalación de lo que sería el primer servidor de NetNews del centro de gestión de RedIRIS. Es Josep Lluis Cortés de la UPC, que ya disponía de amplios conocimientos del software de NetNews sobre VMS y que había desarrollado una pasarela de EAN (mensajería electrónica X.400) a News, quien le echará una mano en la instalación del primer servidor de NetNews del centro de gestión de RedIRIS sobre protocolo NNTP. Se utilizó para ello el software de dominio público ANU-NEWS sobre una máquina VMS llamada Groucho.

La alimentación de grupos se obtenía a nivel internacional de la red académica suiza (SWITCH), gracias al acuerdo (MoU) del RNC (RARE News Consortium). En un principio el intercambio de NetNews entre la UPC y RedIRIS se realiza a través de protocolo DECNET y vía NNTP con el resto.

La unión de ambas iniciativas (Valencia y el centro de gestión de RedIRIS) daría lugar al primer embrión del servicio IRIS-NEWS. Junto con la adhesión del CIEMAT y las universidades de Oviedo y Murcia, el mapa de la topología de NetNews en julio de 1992 era la que se muestra en la siguiente figura.

En aquel entonces se crea la primera lista de distribución de responsables de servicio, para coordinar las labores de desarrollo de este servicio piloto de NetNews. Esta lista, `newsmgrs@rediris.es', la antecesora de la actual `IRIS-NEWS@listserv.rediris.es', estaba formada por los siguientes miembros:

Felipe García <felipe.garcia@rediris.es>
Susana Gayo <susana.gayo@rediris.es>
Jesús Sanz de las Heras <heras@ce.ciemat.es>
Martí Griera <ccmgf@cc.uab.es>
Francesc Alted <alted@vents.uji.es>
Manuel Marín <m.marin@si.upc.es>
Josep Lluis Cortes <isard@si.upc.es>
Rogelio Montañana <montanan@vm.ci.uv.es>
José Miguel Femenia <femenia@graf.ci.uv.es>

Los dos siguientes años serían decisivos para el asentamiento definitivo del piloto de NetNews de RedIRIS. A principios de 1993 aparece el segundo servidor de NetNews en la UPC basado ya en INN v1.2 (diable.upc.es), y poco más tarde Felipe García instalaría el primer servidor INN (versión 1.4) en una máquina UNIX de RedIRIS (harpo.rediris.es).

En julio de 1993 ya se habían unido al piloto de NetNews la Facultad de Informática de la UPM, La Universidad del País Vasco, La Universidad de Alicante, el CICA y las Universidades Autónoma y Complutense de Madrid. Por aquellas fechas se celebrarían en Barcelona las primeras reuniones de Servicios de Información de RedIRIS. Yo asistía a las mismas como encargado del mantenimiento del servidor de NetNews de la UAM, y aún recuerdo la clase magistral que recibimos de Jordi Adell (de la Universidad Jaume I de Castellón) que, haciendo gala de su modestia y humildad características (espero me perdone por estas palabras), se presentaba como un simple usuario final.

A finales de aquel año se produce el traslado del centro de gestión de RedIRIS de Fundesco al CSIC y durante el período de traslado es la Univ. de Valencia la que se encarga de soportar la alimentación a todos los nodos nacionales.

Sería a principios de 1994 cuando se recompone la topología de red eliminándose, por otro lado, los enlaces internacionales de EARN, que pasan a estar englobados dentro del servicio SIDERAL/Internet (Servicio de Interconexión de Redes de Área Local con acceso a Internet). De este modo el servicio piloto de NetNews de RedIRIS pasa a ofrecerse a todos los centros afiliados de forma centralizada desde el centro de gestión de RedIRIS con la consiguiente optimización de los recursos de red (ancho de banda en el enlace internacional fundamentalmente). Se crean las normas de subscripción al servicio, ya no piloto, de NetNews y se llega a un acuerdo con la Universidad de Oregón para el intercambio de los grupos de UUNET (los 7 grandes), así como para la distribución de los grupos es.* a el MIT (Massachusetts Institute of Technology).

Aparecen los problemas. La saturación de los servidores

Los servidores de RedIRIS, sin embargo, no estaban dimensionados para soportar esta carga. El primer enanito de RedIRIS, Grumpy, nacía en un IBM RS600 con la idea de paliar en parte las deficiencias que se venían observando y albergar el servidor de NetNews, pero esta máquina, cedida por IBM, no estaba tampoco dimensionada adecuadamente y su ampliación presentaba algunos problemas administrativos.

La evidente saturación tanto de los servidores de RedIRIS como del personal técnico que los gestionaba, conduce a la adquisición de nuevos equipos y a la contratación de nuevo personal. Se requería una persona que se encargase de la administración de servicios de información, fundamentalmente del servicio de NetNews que se estaba ofreciendo ya de forma centralizada. Es así como, a finales de 1994, entré a formar parte de la plantilla de RedIRIS.

Por aquel entonces la situación era crítica para los sistemas de información de RedIRIS. Tanto la saturación de los servidores como la ineficacia de la encapsulación de IP sobre X.25 en el enlace internacional, había degradado enormemente el servicio de NetNews. La solución a ambos problemas, sin embargo, no tardaría en llegar.

Es a principios de 1995 cuando se pone en funcionamiento un nuevo servidor de NetNews en RedIRIS, y el primero que consiste en una máquina dedicada en exclusiva a esta tarea. Sería una SPARCstation 20 con 64 MB de RAM y 4 GB de disco para almacenamiento de artículos llamada Sleepy.

En estos momentos se produce el cambio del enlace de RedIRIS a EMPB (European MultiProtocol Backbone, la evolución de IXI) que pasa de encapsular IP sobre X.25, a IP nativo (encapsulación HDLC) lo que supone un mejor aprovechamiento de los enlaces, que repercutiría directamente en todos los servicios.

Buenos tiempos para las NetNews,... o al menos no tan malos

Sleepy será el protagonista de una nueva era para el servicio de NetNews de RedIRIS. Los siguientes dos años serán relativamente tranquilos, esto es, sin muchos incidentes desagradables.

Sobre esta máquina se instalan sendos servidores de Gopher y Web, que pondrán a disposición de los administradores de NetNews de los centros afiliados, la información en línea sobre el estado del servicio. Esta idea, de poner información en línea sobre el estado del servicio vía Gopher/Web, se iría extendiendo a otros servicios dentro y fuera del centro de gestión de RedIRIS, y acabaría siendo, por ejemplo, adoptada como uno de los requisitos necesarios para la participación en el Newsbone europeo.

A lo largo de 1995 se realizan una gran cantidad de mejoras relacionadas con el servicio de NetNews: Se amplía el espacio de almacenamiento de artículos hasta 8 Gb; se completa enormemente la información en línea presentada a través de Web (principalmente algo tan útil como el estado de las colas de envío con los diversos nodos alimentados); se pone en funcionamiento un servidor secundario (llamado Happy), sobre el que se realizan pruebas de envío/recepción con SWITCH de acuerdo al piloto de experimentación ATM europeo.

Este servidor secundario se preveía que pudiese funcionar en modo de backup en caso de fallo del primario, al menos como medida temporal, sin embargo el crecimiento de solicitudes de conexión al servicio de NetNews, así como el propio crecimiento del tráfico de NetNews y la dificultad y riesgo de su ampliación, nos empujó a olvidar esta iniciativa. Esta máquina, Happy, quedaría relegada a una tarea menos crítica y de requerimientos técnicos más modestos. Se encargaría de prestar el servicio público de lectura de grupos es.*, dado el papel predominante de RedIRIS, y responsabilidades históricamente adquiridas en la gestión de dichos grupos.

A finales de 1995 se puso en funcionamiento una herramienta diseñada íntegramente en RedIRIS, que permitía la medida detallada del tráfico de entrada en los servidores de NetNews de RedIRIS y la presentación de resultados en forma de tabla HTML. Esta herramienta (diseñada para funcionar sobre INN) llamada counter, sería la base de la creación del paquete INFLOW utilizado ampliamente en el backbone de NetNews europeo (Newsbone). Finalmente acabaríamos abandonando nuestro desarrollo original, y optando por contribuir al desarrollo del producto INFLOW, incluyendo mejoras para la recopilación de datos mensuales de tráfico, e instalando el mismo en los servidores de RedIRIS.

Durante aquel tiempo llegamos a acuerdos con diversos centros para el intercambio de grupos regionales. En particular: con el campus Jussieu de París intercambiamos las jerarquías es y fr; con la red académica belga (BELNET) es, be y fr y los grupos es y uk con el proveedor británico Easynet.

Sería a finales de 1995, durante las Jornadas Técnicas de RedIRIS en Tenerife, cuando se presentaría la iniciativa de creación de un grupo de trabajo abierto que abordase la tarea necesaria de reestructuración de la jerarquía es.* y elaboración de unas normas de alta, modificación y baja de grupos bajo la misma, al igual que se hacía en otras jerarquías. Este grupo de trabajo, llamado NEWS-ES, sería el precursor del Comité Regulador de Usenet en ES (CORUS-ES), responsable en la actualidad de la gestión de todos los procedimientos relativos a los grupos de NetNews bajo la jerarquía es.*.

Durante el año 1996 el crecimiento, tanto de la propia Usenet como de los centros afiliados al servicio, hacen que el servidor primario vaya quedando cada vez más saturado. Diversas medidas se adoptan con el fin de paliar estas carencias, por un lado se duplica la RAM y por otro lado se adquiere una tarjeta Wide-SCSI con el fin de crear un espacio de almacenamiento en RAID 0 balanceado a través de dos controladoras. Estos cambios permiten el mantenimiento aceptable del servicio, pero se hace claramente patente la necesidad de ampliación del hardware invertido en el servicio de NetNews de RedIRIS si se desea mantener un mínimo de calidad en el mismo.

Mientras tanto, casi simultáneamente confluyen diversas circunstancias haciendo que la situación vaya empeorando paulatinamente. La topología de EuropaNET cambia para adaptarse al nuevo backbone gestionado por BT: IBDNS. Estos cambios topológicos hacen que acordemos con nuestros nodos vecinos en Europa los cambios de la topología de flujo de NetNews para adaptarnos a la infraestructura de red. Ello nos empuja a pasar de recibir nuestro principal feed de SWITCH a hacerlo de BelNET. El cambio, en principio razonable y sin mayores complicaciones, resulta afectarnos más de lo previsto. Los recursos empleados por BELNET (tanto humanos como técnicos) para la distribución de NetNews son bastante más modestos de los de sus colegas suizos; el servicio de NetNews de RedIRIS por lo tanto, suma un problema más a su ya delicada situación. La relativa inestabilidad de alimentación desde BELNET se traslada a los centros alimentados por RedIRIS con la consiguiente degradación del servicio.

Momentos difíciles de transición

La situación se va complicando durante 1997. A principios de este año, se aplican las primeras medidas destinadas a paliar el efecto nocivo del uso inapropiado de las NetNews (algo llamado SPAM :-D). Con este propósito se instalan filtros en el servidor de RedIRIS que rechazan todo artículo mayor de 300 KB, y aquel que vaya cruzado a más de 10 grupos. Pese a que esta medida alivia algo la carga del servidor, su estado es crítico: No puede soportar la distribución del tráfico que generan los grupos alt.binaries y que suponen más del 80% del tráfico total.

Por otro lado uno de los discos del spool de la máquina de acceso público a grupos es.*, Happy, comienza a fallar de forma sistemática.

En otro orden de cosas, en mayo de 1997 RedIRIS anuncia su participación en el NewsBone europeo. No mucho tiempo después seríamos, junto con SWITCH, los primeros nodos totalmente operativos del mismo. Por otro lado, después de conversar con los responsables de NetNews de SWITCH y BELNET con motivo de la conferencia de RIPE en Dublín, conseguimos volver a tener a SWITCH como nodo primario. No eliminamos, sin embargo, la alimentación con BELNET, sino que pasa a ser un nodo secundario con el que intercambiamos una lista reducida de grupos.

En el verano de 1997 recibimos nuevo equipamiento para el servicio de NetNews. Disponemos de un nuevo servidor dedicado: Un SUN Ultra Enterprise 2 con dos CPUs a 300 Mhz., 512 de RAM y conectada por Fiber-Chanel a un SPARCstorage ARRAY (Array de discos de SUN Microsystems) donde se alberga un spool de 10 Gb en stripe sobre 6 controladoras de disco, más un disco de log para acelerar el acceso al sistema de archivos. En esta máquina instalamos la versión 1.5 del INN que no hacía mucho que había visto la luz y ya se podía considerar estable. Este servidor, llamado Bashful, se hace cargo de la distribución a los nodos regionales quedando Sleepy relegado a la alimentación de los nodos de Madrid y servicio de lectura, ofrecido principalmente, a los usuarios del servicio RedIRISdial (centros modestos con acceso a RedIRIS a través de red telefónica conmutada).

Sin embargo, el descubrimiento de un agujero de seguridad que afectaba a todas las versiones del INN, daría lugar a una etapa de inestabilidades. El aviso por parte del CERT de este agujero de seguridad que comprometía la seguridad de todos los equipos con INN, que continuaba siendo el software mayoritario en la distribución de NetNews, ponía en alerta a miles de administradores de NetNews a todo lo ancho del mundo, y por otro lado dejaba camino libre para cualquier aprendiz de hacker. Un simple mensaje de control de dos líneas permitía la inspección de todos los servidores de NetNews del mundo y el reenvío de resultados, por ejemplo, a un buzón de correo electrónico. De esta forma tan simple y en cuestión de unas horas se podía tener información confidencial y detallada de cualquier servidor de NetNews en Internet que estuviese afectado por este problema de seguridad. Este grave acontecimiento movilizó a gran número de administradores de NetNews y diseñadores de software en todo Internet. En breve estuvieron disponibles los primeros parches y poco más tarde la siguiente versión del INN segura, la 1.5.1. Pero esta versión no era estable. Hasta la aparición de la versión 1.7 casi a finales de año, se sucedieron varias versiones que adolecían de algún problema (dependiente del hardware sobre el que se implementaban).

La situación se complicaría con una repercusión negativa de la ampliación del equipamiento, que no habíamos previsto. La saturación del servidor de RedIRIS nos había aislado del crecimiento desorbitado que se había producido en el tráfico de NetNews. Ciertamente habíamos desplazado el problema a nuestros alimentadores (principalmente SWITCH) que se cargaban de batches de envío y que en cierto modo apantallaban los picos en la distribución. Pero al disponer de un equipamiento más potente en el centro de gestión de RedIRIS, la situación se complicó. También es cierto que en la red académica suiza se habían producido fuertes inversiones en equipamiento para el servicio de NetNews. Lo cierto es que empezamos a recibir puntualmente una distribución completa de NetNews (lo que por aquel entonces suponían 10 Gb diarios) que llevó rápidamente el servicio al colapso. Las situación había desbordado nuestras previsiones.

Así, el panorama en el último tercio de 1997 era ciertamente desalentador. La única salida razonable para mantener la calidad del servicio ofrecido sin variar la topología de conexión (pareja a la infraestructura de red) y sin duplicar las inversiones de equipamiento, era la diferenciación de la distribución ofrecida. Había que seleccionar los grupos que se distribuían frente a los que podrían no aportar un beneficio explícito a la comunidad académico-investigadora. Este objetivo fue motivo de una intensa reflexión interna en el centro de gestión de RedIRIS y dió lugar a la decisión de eliminar, al menos temporalmente, los grupos alt.binaries (que suponían más del 80% del tráfico total) como primera medida de acción inmediata, con el fin de retornar el servicio IRIS-NEWS a un estatus de `razonablemente operativo'. Durante las Jornadas Técnicas de RedIRIS de aquel año se discutió entre los representantes de todos los centros afiliados a RedIRIS, la posibilidad de reducir el servicio de NetNews a una distribución exclusivamente de grupos que tuviesen relación con lo que se espera sea razonable en una red académica y de I+D. Sin embargo las dificultades técnicas para aplicar esta selección, así como la dificultad de unificar criterios para realizar la misma, frustraron el éxito de la iniciativa.

Hacia un nuevo concepto del servicio

La eliminación de los grupos de contenido binario desahogaron el servicio, y a su administrador, en la medida suficiente para poder centrar el trabajo en una nueva definición conceptual del mismo. Surge así la idea de creación de un frente virtual de cara a los centros, con independencia de los recursos disponibles en cada momento para llevar a cabo la tarea de operación del servicio. Podríamos definir esto como una `alta disponibilidad a bajo coste'. Surgen, de esta forma, los nombres y direcciones IP asociadas al servicio (y no a las máquinas que lo proporcionan). Un conjunto de scripts se encargarían de la asignación dinámica de las mismas a una o varias máquinas en función de la disponibilidad en cada momento, así como de la reconstrucción de las configuraciones del software necesario para soportar este esquema.

Con motivo de potenciar el uso profesional de los grupos de noticias en castellano aparecen, a finales de 1997, los grupos rediris.*. La iniciativa de crear unos grupos específicos de la red académica y de I+D española ya había surgido hacía mucho tiempo. Quizás una falta de promoción de los mismos, o quizás porque no era el momento adecuado, esta iniciativa no había resultado fructífera. En su día pensamos que la promoción de los grupos es.* sería el lugar adecuado para integrar grupos que pudiesen interesar tanto a la comunidad científica como a otros usuarios externos a la misma. La experiencia nos demostró, lamentablemente, que este esquema no era viable. De este modo vuelven a nacer los grupos rediris.*, esta vez con más fuerza y unos objetivos más claros: dar soporte a la comunidad académico-científica como una herramienta más para grupos de trabajo y comunidades virtuales de usuarios o CVUs. La colección de grupos rediris.* estaría formada inicialmente por grupos moderados ligados a listas de distribución también moderadas.

Estas ideas, presentadas durante el último tercio de 1997, irían madurando durante el primer tercio de 1998, ofreciendo una nueva dimensión al servicio de NetNews de RedIRIS.

Otro cambio más daría un cambio drástico de matiz al servicio IRIS-NEWS. Durante 1997 la oferta de software de distribución de NetNews se había ampliado con la aparición de un nuevo concepto en servidores: los encaminadores de NetNews. Del mismo modo que los encaminadores (routers) de datagramas IP son equipos optimizados para encaminar estos datagramas de una forma rápida y eficiente, estos encaminadores de NetNews se diseñaron para optimizar la distribución de los artículos de NetNews, y no para su almacenamiento local, pensando en los servicios de distribución de NetNews y no lectura a usuarios finales. Estos nuevos servidores fueron madurando y dentro de la oferta disponible aparecieron productos tanto de dominio público como comerciales.

La madurez de soluciones de este tipo dió lugar a la aplicación de un cambio de concepto en el servicio de NetNews de RedIRIS. Dado que, durante todos estos años, el servicio ofrecido había sido mayoritariamente un servicio de distribución, decidimos la instalación de este software de distribución en los servidores de RedIRIS. Es así como, a principios de 1998 se pone en funcionamiento sobre el servidor secundario de RedIRIS el primer encaminador de NetNews. Se usó para ello el Diablo, un software de dominio público ya utilizado en los servidores de la red académica Austríaca (ACONET) y que demostraba un perfecto funcionamiento.

Todas estas medidas están orientadas a convertir el servicio IRIS-NEWS en un medio de comunicación entre grupos eficaz, fiable y serio dentro de la comunidad académica y científica. Los objetivos a alcanzar podrían resumirse en estas dos máximas: fiabilidad y eficacia y rapidez en el transporte, al mismo tiempo que profesionalización de los contenidos.

Es así como se abre una nueva etapa en el servicio de NetNews de RedIRIS, y es así como se encuentra en el momento en que yo abandono la escena. Nuevas generaciones se encargarán de inyectar la energía necesaria para mantener vivo y en evolución un servicio con tamaño peso histórico dentro de RedIRIS.

Epílogo

Estos 10 años de funcionamiento de RedIRIS han estado plagados de acontecimientos. Es difícil hacer un balance objetivo de lo que ha supuesto un servicio en particular abstrayéndolo del contexto en el que ha estado inmerso. Lo cierto es que, de todos los servicios de RedIRIS (a excepción del ES-NIC que dada su naturaleza posee su especial idiosincrasia diferenciada del resto), el servicio de NetNews o IRIS-NEWS, ha sido el más conflictivo. Esta conflictividad, sin embargo, no es una peculiaridad de RedIRIS, sino una característica inherente a la propia Usenet, basada en un esquema no escalable.

Muchas voces se han alzado acaloradamente en este debate: unas ensalzando las maravillosas ventajas de la Usenet como medio de comunicación de grupos; otras denunciando lo absurdo de algunos de sus contenidos (con gran peso en el conjunto) y su irrevocable colapso por su propia naturaleza. Sin embargo, lo cierto es que ahí están. Pese a todos sus inconvenientes, siguen pesando más sus ventajas y eso ha inclinado cada vez más a la concienciación de responsables de NetNews y usuarios finales con el fin de luchar por su supervivencia, lo que implica la participación responsable en la lucha contra el uso inapropiado, así como posiblemente el esfuerzo de moderar gran parte de los foros existentes.

Durante estos años de vida y evolución del servicio de NetNews de RedIRIS, hemos visto y padecido parte de los inconvenientes de la Usenet, pero creo que también hemos dotado a la comunidad académica de la posibilidad de disfrutar de todas sus ventajas.

La evolución de este servicio ha sido posible gracias al esfuerzo cooperativo de un gran número de personas de los centros de RedIRIS, no sólo de las pertenecientes al centro de gestión. Para mí, personalmente, ha sido un verdadero orgullo el poder formar parte de este grupo de personas que han trabajado para ofrecer a la comunidad académico-científica un servicio que se ha presentado de una forma tan profesional. Sería injusto no recordar que esto ha sido posible gracias, muchas veces, al esfuerzo ímprobo, constante y altruista de muchas personas... ¡Va por ellas!

Agradecimientos

Quiero expresar mi agradecimiento a todos los que, con su colaboración y sus esfuerzos han hecho posible esta aventura. Especialmente a los que me han ayudado a recopilar los datos necesarios para redactar este artículo. En particular a: Rogelio Montañana, Fernando Dura y José Miguel Femenia de la Univ.de Valencia; Manuel Marín y Josep Lluís Cortés de la UPC; Francesc Alted y Jordi Adell de la Univ. Jaume I; José Antonio Corrales de la Univ. de Oviedo; Felipe García Montesinos del centro de gestión de RedIRIS.

Bibliografía

  1. Miguel A. Campos, "La red EARN", Boletín de IRIS, Nº 2-3, octubre de 1989
  2. José Barberá, "El Programa IRIS. Historia, situación actual, organización", Boletín de IRIS, Nº 2-3, octubre de 1989
  3. José A. Mañas, "EUnet en España", Boletín de IRIS, Nº 2-3, octubre de 1989

  4. Miguel A. Sanz, "Evolución del Servicio Internet de RedIRIS", Proyecto fin de carrera, ETSIT UPM, 1997

Juan Antonio García
Innosec
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